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Le Parc national du Mercantour est considéré comme l’un des plus sauvages et des plus variés d’Europe, à proximité des montagnes alpines et de la mer méditerranée. Il a été créé en 1979 après avoir été successivement réserve royale de chasse du roi Vittorio-Emmanuel II du temps du royaume de Piemont-Sardaigne en 1859, puis réserve de chasse en 1946, puis réserve en 1953. Depuis 2013, le parc est inscrit au patrimoine mondial de l’Unesco. En compagnie de son voisin le Parco Naturale Alpi Marittime avec qui il est jumelé depuis 1987.

Ce ne sont pas moins de six vallées (Roya-Bévéra, Vésubie, Tinée, Var-Cians, Ubaye, Verdon) qui s’étalent sur les 150 km de long du parc. Le cœur du parc, 685 km², plus grand que le Territoire de Belfort (609 km²), dispose d’une réglementation stricte afin de protéger son patrimoine naturel (faune et flore). L’aire d’adhésion de 1 365 km², correspondant à l’ancienne zone périphérique, est plus grande que le département du Val-d’Oise (1 246 km²). Elle regroupe 21 communes dont 17 dans le seul département des Alpes-Maritimes. De la cime du Gélas, plus haut sommet du Mercantour culminant à 3 143 m, à la mer Méditerranée, il y a 50 km de distance à vol d’oiseau. La découverte du parc est un vrai privilège, que ce soit en randonnée, en alpinisme ou en ski (alpin ou nordique). Le parc possède 600 km de sentiers entretenus et balisés. Il a été le témoin d’affrontements  XVIIIème et au XIXème et ceux sanglants de la seconde guerre mondiale. Des débris sont régulièrement retrouvés sur place. Les sites les plus visités sont la vallée des merveilles avec ses 40 000 gravures préhistoriques, le lac d’Allos plus grand lac naturel d’altitude en Europe, le Boréon, la Gordolasque et la Madone de Fenestre avec sa forêt de mélèzes.

Thermes de Berthemont-les-Bains à Roquebillière (Alpes-Maritimes). Photos © Valvital

Aux portes mêmes du Mercantour, dans l’arrière-pays niçois et la vallée de la Vésubie sur la commune de Roquebillière à une heure de Nice se niche le nouveau centre thermal, les Thermes de Berthemont-les-Bains. Celui-ci vient de terminer sa saison et rouvrira le 3 avril 2017. Sa source thermale est connue depuis l’antiquité. Les Romains lui attribuaient déjà des vertus thérapeutiques. Le centre domine toute la vallée et offre une vue époustouflante. Aujourd’hui, on y soigne les voies respiratoires et les rhumatismes. L’eau du Mercantour sort à 29°, riche en oligo-éléments, on lui prête de nombreuses vertus thérapeutiques notamment pour soulager les articulations douloureuses ainsi que les maladies ORL chroniques et pulmonaires. Le climat alpin est bénéfique dans ce cadre enchanteur à la végétation sauvage. C’est ce qui amène principalement les curistes, que la cure soit conventionnée avec en 18 jours, par exemple, 7 à 8 soins par jour ou en cure santé de 6 à 12 jours sur prescription médicale avec des soins d’hydrothérapie. D’un autre côté, sans être curiste, vous pouvez tout à fait profiter du spa et de certains soins. Lors de mon passage, j’ai pu tester le jet en eau thermale et la douche sous immersion avec Isabelle,  le modelage minceur avec Lucia, une experte incomparable, et le gommage abricot avec l’enveloppement au miel à la rose avec Cécile. Après cela, je me suis sentie vraiment renaître. D’autres soins parmi une large gamme sont possibles comme la douche sous affusion ou les cataplasmes de boue à 45 °C sur les zones douloureuses. 2017 sera marqué par de nombreuse nouveautés. Outre le restaurant salon de thé Le Panorama dès le mois de mai, nous pouvons citer déjà un forfait femme « Les roses de Grasse » à 89 euros qui comprend outre l’accès à l’espace détente, un bain hydromassant aromatique de 20 mn, un gommage au sel et pétales de rose de 20 mn et un enveloppement au miel et pétale de rose de 20 mn. Les hommes ne sont pas oubliés avec le forfait « Un temps pour lui » à 96 euros comprenant un bain hydromassant aux sels marins de 20 mn, un modelage relaxant à l’huile de bambou de 30 mn, un soin visage fraîcheur (nettoyage, gommage au bambou, modelage à l’huile de bambou, masque peel’off hydratant et purifiant au concombre, application de la crème de jour Visage satin Valvital) de 50 mn. Avec ses 11 établissement Valvital est le deuxième opérateur en France pour le thermalisme. Son PDG, Bernard Riac, s’investit personnellement dans chaque projet. Cette année a été marquée par l’ouverture de deux établissements : les Eaux Bonnes dans les Pyrénées Atlantiques et les Thermes de Berthemont-les-Bains aux portes du parc du Mercantour.


Église de Saint-Michel de Gast à Roquebillière. DR.

S’il vous reste un peu de temps entre les randonnées, le ski alpin ou nordique, l’escalade, l’alpinisme, le canyoing, le rafting, le tennis, la piscine et le spa, il vous sera toujours possible de découvrir l’église de Saint-Michel de Gast à Roquebillière par exemple. Celle-ci a été achevée en 1533, la date figure sur une clé de voûte, et se dresse en bordure de la Vésuvie sur la rive droite avec la particularité d’être gothique, ce qui est assez rare dans le comté de Nice, où dominent le roman et le baroque. Pour découvrir la cuisine régionale l’hôtel restaurant Saint-Sébastien est tout indiqué. Le jour de mon passage, le menu proposait en entrée, un tartare aux deux saumons ou un pâté de lapin en croûte ; en plat, de l’agneau confit ou du bar à l’espagnol ; en dessert, un fondant au chocolat ou une tarte tatin. Et si vous passez par Nice, je vous recommande le restaurant L’Esprit gourmand, un bistrot gastronomique, qui propose une carte courte où les produits frais, régionaux et artisanaux ont la part belle et boutent hors de l’assiette l’industrie agroalimentaire. J’ai aussi découvert dans le vieux Nice Le Bar des Oiseaux où le chef Émilien Hemschoot, ancien second au Bistro d’Antoine, proposait en entrée, un tartare thon et hareng  et salade de quinoa ; en plat, la bourride (ragoût de poisson) de maquereau, lieu et calamar avec coquillettes, encre de seiche, aïoli et petits légumes ; et en dessert, un cheesecake mangue et fruits de la passion. Un bon point de départ pour commencer un séjour ou le terminer.

Adresses :
Parc national du Mercantour

Thermes de Berthemond-les-Bains
06450 Roquebillière
centrale de réservation : 04 79 35 38 50
L’établissement thermal est ouvert toute la journée pour les cures.
Le Spa thermal ouvert du lundi au dimanche de 13h30 à 18h30, jours fériés de 13h30 à 19h00.
Ouvert du 3 avril au 18 novembre 2017

Hôtel restaurant Saint-Sébastien
Avenue Verdun
06450 Roquebillière

Restaurant L’Esprit Gourmand
17 Rue Beaumont, 06300 Nice
07 68 07 52 00

Le Bar des Oiseaux
5 Rue Saint-Vincent
06300 Nice
04 93 80 27 33